Les vastes papiers découpés de Matisse, appelés gouaches découpées , comptent parmi les œuvres les plus remarquables et les plus vénérées de toute sa carrière. Bien qu'un diagnostic de cancer de l'intestin en 1941 l'empêche de peindre, il commence à produire des collages dans ses dernières années pendant une période de convalescence.

Pour son plus grand plaisir, les collages lui ont donné une liberté artistique retrouvée, jamais connue auparavant. En déplaçant des ciseaux à travers des feuilles de papier, il a orchestré une nouvelle phase de sa carrière. La technique, évoquée dans son livre d'images Jazz publié en 1947, lui ouvre de nouvelles possibilités.

Réalisé en découpant ou en déchirant des formes dans du papier peint à la gouache, The Snail comprend une bordure orange agitée autour d'une base blanche, puis des formes de différentes couleurs à l'intérieur. Les formes ont été placées et collées par un assistant travaillant sous la direction de Matisse à l'Hôtel Régina à Nice. Une fois la composition terminée, les morceaux de papier ont ensuite été scellés.

Près de trois mètres carrés, cette grande œuvre d'art met en valeur le talent de Matisse pour harmoniser les couleurs et les formes afin que des blocs de couleur semblent flotter en mouvement. A cette époque, Matisse réalise de nombreux croquis d'escargots. Le motif formé par les formes colorées au centre de l'œuvre fait écho à la forme en spirale que l'on retrouve dans la coquille d'un escargot.

Matisse a combiné des paires de couleurs contrastées – rouge avec vert, orange avec bleu et jaune avec mauve – pour créer un effet particulièrement vivant.

Ce n'est que des années après sa mort que les collages de Matisse ont été acclamés par la critique. Les peintres de champ de couleur et les minimalistes, dont Ellsworth Kelly, Alma Thomas et Kenneth Noland, ont poursuivi la réduction au travail de couleur que Matisse a fait dans des pièces ultérieures, dont The Snail peut être considéré comme le plus proche de l'art abstrait contemporain.

L'escargot est exposé dans la collection de la Tate Gallery à Londres.