Les formes abstraites bidimensionnelles et les vastes zones de couleur pure de Matisse ont été le catalyseur d'un changement important dans la direction de son travail ultérieur. Ce nouveau style a finalement influencé des artistes des années 1960 tels que Ellsworth Kelly et Al Held. Pour Matisse, cette pièce se rapporte au mythe grec d'Icare qui « d'un cœur passionné, tombe du ciel étoilé ».

Icare était un personnage d'un célèbre mythe grec qui était très populaire parmi les peintres européens. Le jeune Icare était obsédé par l'idée de voler. Déterminé à atteindre les cieux et à réaliser son rêve, il a construit de belles ailes en cire.

Heureusement, il est monté, glissant dans les cieux, s'élevant de plus en plus haut. Son père l'a averti de ne pas trop s'approcher du soleil, mais Icare a ignoré ses conseils et s'est dirigé un jour droit vers l'éclat du soleil. La chaleur a fait fondre la cire et Icare est mort. Ici, la figure mythologique Icare est présentée sous une forme simple, flottant sur un ciel nocturne bleu roi. Matisse montre Icare pataugeant dans le ciel, son corps en chute libre.

C'est un moment profondément tragique de mort inévitable, d'espoirs et de rêves déçus, mais l'artiste crée une composition presque méditative. Les éclats de la lumière jaune du soleil contre le bleu riche du ciel sont saisissants.

La belle couleur audacieuse pourrait être interprétée comme la façon dont Matisse dépeignait la passion d'Icare pour le vol. Cependant, Icare a peut-être aussi été créé en réponse à l'inquiétude de Matisse pour sa femme, sa fille et son fils, qui étaient impliqués dans la Résistance.